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  • 25.2 : 2016 : Self-Exculpatory Imaginings: Reenactment and Observation in The Act of Killing by Michael Meneghetti
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    Self-Exculpatory Imaginings: Reenactment and Observation in The Act of Killing

    by Michael Meneghetti

    Abstract: This article examines the contradictory inheritance of “observational cinema” on The Act of Killing (Oppenheimer, 2012): its recourse to direct cinema’s emphasis on portraiture; its reliance upon an image of personality derived almost exclusively from self-presentation; and the delegation of intentionality via technology and self-validating diegetic figures. Conjoined to its commitment to the historiographic significance of artifice and fantasy, The Act of Killing’s simultaneous – and paradoxical – affirmation of a behavioural spontaneity during its observational sequences is an equally important, if critically underappreciated, element in its moral demonstration. Initially lauded for exceeding the bounds of realism, this “observational documentary of the imagination” (Oppenheimer) also returns viewers to the more familiar individualized emotional geographies of direct cinema. In the final analysis, I argue, the tangled, unresolved exchange between self-consciously deployed reenactments and a more conventional observational approach in The Act of Killing ultimately discloses one source for the niggling political conundrums identified by the film’s critics.

    Résumé: Le présent article examine l’héritage contradictoire du « cinéma d’observation » dans The Act of Killing (Oppenheimer, 2012) : l’importance accordée dans ce film au portrait caractéristique du cinéma direct ; son recours à une représentation de la personnalité découlant quasi-exclusivement de la présentation de soi ; ainsi que la délégation de l’intentionalité par l’entremise de la technologie et des figures diégétiques auto-validantes. Doublée de son engagement à rendre compte de l’importance historiographique de l’artifice et de l’imagination, l’affirmation simultanée – et paradoxale – dans The Act of Killing d’une spontanéité comportementale au cours de ses séquences d’observation constitue également un élément de sa démonstration morale, un aspect qui jusqu’ici a été très sous-estimé. Salué au départ pour son dépassement des frontières du réel, ce « documentaire d’observation de l’imagination » (Oppenheimer) renvoie également les téléspectateurs aux lieux émotionnels personnalisés les plus familiers du cinéma direct. Enfin, cet article soutient que l’échange enchevêtré et non résolu entre les reconstitutions délibérément effectuées et une approche observationnelle plus conventionnelle dans The Act of Killing révèle en fin de compte une source des petites énigmes politiques identifiées par les critiques de ce film.

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