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  • 22.2 : 2013 : PDF: The Assimilated Asian American as American Action Hero: Anna May Wong, Keye Luke, and James Shigeta in the Classical Hollywood Detective Film by Philippa Gates
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    The Assimilated Asian American as American Action Hero: Anna May Wong, Keye Luke, and James Shigeta in the Classical Hollywood Detective Film

    by Philippa Gates

    Abstract: Much scholarship has addressed the prolific and problematic figure of Charlie Chan as an Asian detective played in “yellowface” by a white actor. Less attention has been directed to the Asian American detectives in Classical Hollywood film played by Asian American actors. The studio films Daughter of Shanghai (Paramount 1937), Phantom of Chinatown (Monogram 1940), and independently-produced The Crimson Kimono (1959) are notable for their casting of Asian Americans in the leading roles. This paper explores how, for Hollywood, the “problem” of Asian/Americanness was less the race of the actor who portrayed the detective than that of the character being portrayed. While Hollywood’s Asian American detective—like its Asian detectives—were considered most appealing and/or less threatening when assimilated, they—unlike the Asian detectives—were aligned with American ideals of heroism through being presented as not just superior sleuths but also literal fighters of crime.

    Résumé: Plusieurs recherches ont été consacrées au cas de Charlie Chan, ce personnage de détective asiatique souvent interprété par un comédien blanc (Yellowface) dans de nombreuses adaptations cinématographiques. Moins d’études ont été vouées aux personnages de détectives américains d’origine asiatique interprétés par des comédiens de la même origine. Les films provenant des grands studios que sont Daughter of Shanghai (Paramount 1937), Phantom of Chinatown (Monogram 1940), et la production indépendante The Crimson Kimono (1959) sont remarquables par leur utilisation d’Asiatico-américains dans le rôle principal. Cet essai montre comment, pour Hollywood, la question de l’origine ethnique asiatique ou américaine était moins l’affaire de l’origine du comédien interprétant le détective que celui du personnage interprété. Alors que les détectives asiatico-américains – tout comme les détectives asiatiques – étaient considérés plus attrayants et/ou moins menaçants lorsqu’ils étaient assimilés, ils étaient identifiés – contrairement aux détectives asiatiques – aux idéaux américains d’héroïsme, étant représentés non seulement comme de meilleurs limiers mais aussi comme d’authentiques combattants du crime.

    PDF: cjfs_22_2_Gates.pdf